Punainen on yksi perusväreistä sinisen ja keltaisen kanssa. Se on voimakas väri, jonka vaikutus voi olla yllyttävä ja vahvistava.

Punaisen värin on tutkittu kohottavan – runsaissa määrin nautittuna- verenpainetta ja nopeuttavan valtimonlyöntejä. Punainen ympäristö auttaa ideoinnissa, mutta ei ehkä ideoiden kehittämisessä ja loppuun viennissä. Punainen erottuu ympäristöstään poikkeuksellisen hyvin, ja siksi se onkin tehokas huomioväri.

Yhdistämme punaisen myös kiellon väriksi, stop-merkin väriksi – jopa vaaran väriksi. Kristillisessä kulttuurissa punainen on liitetty esimerkiksi paholaiseen ja joissain antiikin kulttuureissa se puolestaan yhdistettiin mm. rautaan, jonka uskottiin suojaavan pahalta.

Punainen on myös moniin poliittisiin aatteisiin yhdistetty väri. Se on usein ollut poliittisen radikalismin tai jopa vallankumouksen väri. Myöhemmin se vakiintui sosialismin väriksi. Se oli käytössä myös kansallissosialisteilla. Vasemmistolaisuuden tai vallankumouksen tunnuksensa on ollut erityisesti punainen lippu mikä juontuu Ranskan suuren vallankumouksen ajoilta.

Punainen on väriajattelussamme perustava väri. Joissakin kielissä, mm. latinassa ja espanjassa, punainen ja väri olivat sama sana aina 1900-luvun alkuun asti. Muutamissa kielissä puolestaan veri ja punainen tarkoittaa edelleen samaa, ja joissakin ruoste ja punainen ovat hyvin lähellä toisiaan.

Monet punaisen sävyt ovat hyvin lähellä ruskeaa väriä. Luonnosta saatavat punaiset pigmentit ovat pääsääntöisesti rautaoksidipitoista savimaata tai eläin- ja kasviperäisiä pigmenttejä. Tietyn punaisen sävyn, karmiinin, nimitys tulee latinan sanasta kermenisus, joka viittaa kermes-hyönteiseen, josta väriä saatiin valmistettua. Amerikan mantereen löytymisen myötä kokeliinikirvoista valmistettava vahvempi punainen syrjäytti pikkuhiljaa kermes-hyönteisten käytön. Yhä tänäkin päivänä elintarviketeollisuudessa käytettävää karmiinia valmistetaan kokeliinikirvanaaraista.